Quelle distance peut parcourir un frelon asiatique ?

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La sonde New Horizons vient d’intégrer le club du navire très fermé, qui est loin d’au moins 50 unités astronomiques (AU) du Soleil. Le navire est toujours activement à la recherche de sa nouvelle cible.

La sonde American New Horizons vient de traverser les 50 unités astronomiques qui la séparent de notre étoile. Pour rappel, une unité astronomique équivaut à la distance Terre-Soleil. Cela correspond à un trajet d’environ 7,5 milliards de kilomètres depuis le départ. À une telle distance, il faut plus de 6,5 heures pour que les signaux envoyés par la sonde, actuellement dans la ceinture de Kuiper, atteignent la Terre à la vitesse de la lumière.

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Un club très fermé

Seuls quatre navires ont parcouru autant de « terminaux cosmiques ». Introduit en 1972, Pioneer 10 , la première sonde, pour traverser la ceinture des astéroïdes et s’envoler au large de Jupiter a franchi la marque des 50 au 22 septembre 1990. Aujourd’hui, il a navigué environ 129 UA de la Terre.

jumeau, Pioneer 11 Le , lancé en 1973, atteint 50 UA un an plus tard en 1991. Ce vaisseau a été le premier à observer directement Saturne. Elle évolue maintenant à environ 105 UA de la Terre.

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Bien sûr, il ne faut pas oublier les sondes Voyager . Voyager 1 a été fondée le 5 septembre 1977, 16 jours après son jumeau Voyager 2. Le premier a observé Jupiter et Saturne, tandis que le second a également observé Uranus et Neptune. Voyager 1 est maintenant à 152 AU sur Terre et Voyager 2 est 127AU. Et contrairement aux Pioneer 10 et Pioneer 11, qui ont cessé leurs activités il y a des années, les deux sondes sont encore actives aujourd’hui, naviguant désormais dans l’espace interstellaire.

Actuellement Le nouvel horizon de la NASA dans la ceinture de Kuiper au-delà de Pluton n’est que l’un des cinq engins spatiaux atteignant 50 UA. Remerciements : NASA/Jhuapl/SWRI Nouveaux Horizons jouant les heures prolongées

Plus qu’un simple jalon, atteindre les 50 UA signifie que New Horizons vient tout juste de dépasser la durée de vie prévue .

« L’une des premières choses que vous faites lors de la conception d’un vaisseau spatial est de fixer des exigences. Et l’une des choses que nous devions définir était la distance maximale que nous pouvions atteindre sans trop de problèmes », a déclaré Alan Stern, directeur de mission au Southwest Research Institute de Boulder, Colorado. Pour New Horizons, cette « ligne d’objectif » a été fixée à 50 pp. C’est-à-dire que la sonde joue toujours activement l’extension.

New Horizons, qui a survolé Pluton en 2015 avant d’avoir remporté le a effectué le vol le plus éloigné de l’histoire (jusqu’à présent) et capturé les premières observations proches d’un petit objet dans la ceinture de Kuiper (« Arrokoth ») du soleil à une distance de 43,4 UA, continuant son itinéraire et à la recherche de nouvelles destinations. Le but des chercheurs sera de le trouver avant que la sonde ne soit à court de carburant.

Bien qu’il puise son électricité à partir d’une batterie nucléaire (générateur de radioisotopes thermoélectriques ou RTG), la puissance du plutonium du navire produit 33 watts de moins chaque décennie . D’ici la fin des années 2030, lorsque New Horizons sera à 100 UA du Soleil ou près de 100 UA, il pourrait ne pas être assez fort pour fonctionner.

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